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De la bodega: blancos de California, principalmente Chardonnay

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Un resumen de los vinos blancos de California para comenzar la primavera

Los días cálidos hacen aflorar nuestro deseo por los vinos blancos fríos para beber o tomar en la mesa. Aquí hay media docena de nuevos chardonnays de California junto con un sauvignon blanc solitario para comenzar.

2011 Clos la Chance Central Coast sauvignon blanc ($ 11). Este vino es más picante y menos herbáceo que muchos sauvignons, un toque agradable, pero también tiene un sabor un poco acuoso. Para llevar: Un blanco básico sin campanas ni silbidos.

Chardonnay de la Selección de Río Ruso de Gary Farrell 2010 ($ 31). Cremoso y jugoso con unos agradables néctares de frutas de hueso, toques de crème fraîche en los bordes, un suave tostado de barrica y un toque de taninos en el final. Para llevar: ¡mmm! Vino muy agradable y de buena complejidad.

Chardonnay de Pfendler Sonoma County 2011 ($ 38). Muy fragante con muchas tostadas junto con algunas gominolas y vainilla. Se queda un poco corto al final. Para llevar: un vino bonito que pierde un par de tiempos.

2011 Chardonnay de California fascinado ($ 15). Rico en sabores de manzana ligeramente mantecosos junto con un toque de confitura de uva al final. Le vendría bien un poco más crujiente al final. Para llevar: Un buen vino por el precio.

2011 Landmark "Overlook" Chardonnay del condado de Sonoma ($ 24). Roble cremoso con buena fruta a manzana y mucho frutos secos. Para llevar: acelgas agradables y algo complejas que agradarán a la mayoría de los paladares.

2011 Truchard Carneros chardonnay ($ 26). Piña en nariz con jugosos sabores de naranja y piña y un final crujiente. Buen regusto. Para llevar: un poco tweener, no es grande ni de roble, pero es demasiado tropical para ser borgoñón.

2011 Caja de cerillas "Giguiere" Dunnigan Hills Musque chardonnay ($ 16). Dulce y picante. Frutas complejas como mermelada recién cortada: clavo y otras especias de pastelería, sabores de compota de manzana, albaricoque semiconservado y diversas notas cítricas. Algo pesado en boca. El musque se refiere a un clon particular de acelga. Para llevar: Seamos realistas: este es un vino más novedoso que un vino de comida pura, y no hay nada de malo en eso si eso es lo que te gusta.


Profesor Chardonnay

El enólogo pionero David Ramey tiene casi 40 añadas en su haber en California. Ahora está en la cúspide de hacer realidad un sueño de larga data: crear una nueva bodega en el corazón de Sonoma & # 8217s Russian River Valley, una región que ayudó a poner en el mapa mundial del gran Chardonnay.

Justo al norte del río, cerca de la ciudad vinícola de Healdsburg, que Ramey llama hogar, Westside Road serpentea a través de un reino lleno de viñedos, bosques de robles y secuoyas imponentes. Es un terreno sagrado para los amantes de los Chardonnays y Pinot Noirs ricos y bien estructurados por igual, hogar de productores de primer nivel como Williams Selyem, Gary Farrell, Rochioli y Arista.

El próximo verano, Ramey planea comenzar la construcción de una bodega en el lado norte de esa carretera. La propiedad de 75 acres que compró en 2012 tiene su primer viñedo, que cubre 42 acres.

La nueva bodega también será un gran cambio con respecto a su actual hogar de vinificación, un espacio industrial alquilado en Healdsburg. Le ha servido bien desde 2003, y su naturaleza utilitaria, así como un segundo espacio asegurado en las cercanías en 2007, es un reflejo adecuado del éxito propio de la empresa familiar.

Sin embargo, ha sido un viaje largo y difícil para Ramey y su esposa durante 30 años, Carla. Ellos han construido Ramey Wine Cellars por su cuenta, sin socios, desde que la fundaron en 1996, todo mientras criaban a sus dos hijos, Claire y Alan, y David perfeccionó su oficio y pagó las facturas trabajando en una serie de bodegas líderes en Napa y Sonoma, a partir de 1980.

Ramey, ahora de 68 años, puede llamarse con razón el profesor de Chardonnay de California, un enólogo y enólogo que ha publicado artículos académicos, traspasó los límites de la bodega y siguió las técnicas clásicas de Borgoña que son los puntos de referencia para el Chardonnay en todo el mundo. Su influencia ha sido profunda, basada en la tradición, la investigación y la experiencia, todo impulsado por una visión que ha ayudado a restablecer la ecuación para el gran Chardonnay de California.

& # 8220Me encanta Chardonnay, & # 8221 dice Ramey. & # 8220Es el vino tinto de uvas blancas. Es el vino blanco más atractivo que existe. & # 8221 Chardonnay representa el 60 por ciento de su producción anual de 35,000 cajas: también hace tres Cabernets y dos mezclas de tintos de Napa, tres Syrah de Sonoma y un Pinot Noir de Russian River Valley.

& # 8220Él & # 8217s un ícono absoluto y pionero sin duda. Cuando piensas en California Chardonnay, él & # 8217 está en el Monte Rushmore & # 8221, dice Matt Courtney, enólogo de Arista y de sus propios vinos en Ferren.

& # 8220 Él & # 8217 no sólo llevó lo que aprendió y estudió de todo el mundo a California, sino que utilizó los datos del trabajo que hizo en su propia bodega para refinar sus vinos & # 8221, dice Jesse Katz de Aperture. y Devil Proof ya quien Ramey reclutó para dirigir Lancaster Estate en Alexander Valley en 2008. & # 8220Sus vinos son ricos, texturizados y llenos de hermosa acidez, y no intentan ser algo que & # 8217 no son & # 8221.

Ese estilo hace que los Chardonnays de Ramey & # 8217 sean moderados pero poderosos en el lanzamiento, con sabores que se desarrollan y expanden completamente con el tiempo en la bodega, otro sello distintivo de la impronta borgoñona.

La línea Ramey Chardonnay comprende siete vinos: dos embotellados de denominación y cinco vinos de un solo viñedo. Los lanzamientos actuales de estos vinos, de la cosecha 2016, son elegantes y estructurados, y todos obtuvieron una puntuación sobresaliente de 90 puntos o más, liderados por Hyde Vineyard 2016, que califica como clásico, con 95 puntos.

El vino Hyde, de uno de los mejores viñedos en el distrito de Carneros en el valle de Napa, es el único Chardonnay de Ramey de fuera de Sonoma, todos los demás, excepto el embotellado de Sonoma Coast, provienen del Russian River Valley. Hyde fue su embotellador debut en 1996, y aunque el sitio es el más cálido con el que trabaja Ramey, las brisas de la cercana Bahía de San Pablo lo mantienen relativamente fresco. & # 8220A lo largo de la costa de California, dondequiera que haya un descanso en las colinas, se obtiene un buen Chardonnay y Pinot Noir, & # 8221 Ramey. & # 8220Ese ha sido un cambio real en los últimos 30 años: la marcha hacia el mar y hasta el límite de la madurez. & # 8221

El último embotellado de Hyde también refleja la predilección de Ramey & # 8217 por los Chardonnays que acentúan una mejor acidez, con un poco menos de madurez y menos roble nuevo de lo que ha sido la norma en California hasta la última década más o menos. Para lograr ese objetivo, ha retrocedido significativamente en el uso de roble nuevo para añejar sus vinos y está cosechando antes para obtener sabores frutales más vibrantes. & # 8220 Menos roble nuevo es la respuesta al Chardonnay empapado & # 8221, declara. & # 8220Mi modelo para Chardonnay es un Meursault o Puligny-Montrachet realmente bueno en una cosecha madura. & # 8221

Sin embargo, a pesar de buscar un modelo de Borgoña, Ramey sigue orgulloso de sus raíces de California y dice que los enólogos del estado pueden ofrecer una calidad más consistente en una gama más amplia de estilos que sus pares en Borgoña, y a una fracción del precio, principalmente porque de una estación de cultivo más cálida y seca que en la mayoría de las cosechas culmina en una fruta excelente.

& # 8220 Aplicamos las técnicas clásicas de vinificación de Borgoña, desarrolladas a lo largo de los siglos, a nuestra tremenda fruta aquí en California, en el condado de Sonoma y Napa, & # 8221, dice, a propósito. Para Ramey, las claves de esas técnicas de Borgoña son la fermentación en barrica, que aporta riqueza y sabor, y la fermentación secundaria conocida como maloláctica, que domina la acidez natural. & # 8220Es & # 8217 una línea muy fina aquí. No podemos "hacer Borgoña", dice. & # 8220Pero yo & # 8217 estoy tratando de hacer el mejor río Chardonnay ruso al estilo borgoñón que pueda. & # 8221

Ramey creció en la ciudad de Sunnyvale, en Silicon Valley, antes de que las computadoras fueran dominantes y cuando los huertos todavía salpicaban el paisaje. Obtuvo una maestría en enología de la U.C., Davis, la mejor escuela enológica del país, en 1979, y lo siguió con la experiencia adquirida trabajando una cosecha para Christian Moueix en Pétrus en Pomerol. Fue en Burdeos donde aprendió por primera vez las técnicas de elaboración del vino del Viejo Mundo que aplicaría en California.

En 1980 comenzó en Simi como enólogo asistente de Zelma Long, otro pionero de la industria. Trabajaron juntos durante cinco años y colaboraron para alejar el California Chardonnay de las grandes versiones extraídas que provenían de fermentaciones calientes con un contacto prolongado con la piel y que con demasiada frecuencia se deshacían o se volvían marrones en la botella.

En cambio, persiguieron el prensado de racimos completos, el contacto con las lías y fermentaciones más frías. Su trabajo finalmente dio como resultado un artículo académico, publicado en 1986, sobre el contacto con la piel y las temperaturas de fermentación, que Ramey fue coautor con el líder U.C. Davis e investigadores enólogos franceses.

& # 8220 Pasamos por un período, y yo era parte de eso, creo, donde originalmente, en los & # 821760s y & # 821770s, la gente de aquí decía, & # 8216Usted puede & # 8217t hacer lo que ellos hacen en Francia & # 8217 — it & # 8217s manzanas y naranjas, y algunos de nosotros empezamos a decir: & # 8216Bueno, ¿por qué no echamos un vistazo a las técnicas que se han desarrollado durante siglos en Francia y vemos si también funcionan con nuestras uvas? & # 8221 Ramey dice. & # 8220¿Por qué no & # 8217t hacemos experimentos y vemos? Así que eso fue cuando comenzamos en el lado de Chardonnay, alejándonos del contacto con la piel, para ir al fermento en barrica y al contacto con las lías y la maloláctica, y funcionó. & # 8221

Después de Simi, Ramey tomó el timón en Matanzas Creek durante cinco años, y luego supervisó la bodega en Chalk Hill durante seis. Hizo una segunda temporada con Moueix en Burdeos en 1989 y regresó decidido a usar fermentaciones de levadura salvaje, que vio en Francia pero que eran raras en California en ese momento. Los dos últimos trabajos enológicos que tuvo fueron en Moueix & # 8217s Napa Valley de Dominus, donde ayudó a administrar la construcción de la bodega, y en Rudd Estate, que dejó en 2002 para emprender su propio camino. También ha sido consultor de numerosas bodegas a lo largo de los años, incluidas Lancaster, Rodney Strong, Hall y Snowden.

Mientras trabajaba en Dominus, dice, se encendió una bombilla en su cabeza. Le pidió permiso a Moueix para hacer un vino blanco por su cuenta, ya que Dominus solo hacía tintos, y le dieron el visto bueno. Comenzó en 1996 con 260 cajas provenientes de Hyde Vineyard.

En 2003, Ramey estaba embotellando 15.000 cajas, procedentes de una gran cantidad de viñedos. Usó los contactos que hizo cuando trabajaba para otros para obtener fuentes de frutas de primera, como Dutton y Bacigalupi en Sonoma, y ​​Hyde y Hudson en Napa Carneros, lugares donde las relaciones personales son clave para asegurar las mejores materias primas. A principios de la década de 2000 fue una época embriagadora para Ramey, pero también estuvo cargada de la presión adicional de equipar una nueva bodega.

& # 8220Crecí estúpidamente sin plan, & # 8221, relata. Aunque la bodega siguió siendo rentable durante estos años, dice, el rápido crecimiento resultó en problemas de flujo de caja. & # 8220Y por & # 821703 estaba al revés con el banco, y tuve que vender mi salida, & # 8221, dice. & # 8220 Lo que hicimos. & # 8221

Se necesita una división del trabajo para administrar con éxito una bodega familiar, y Carla Ramey ha manejado el lado comercial desde el inicio, incluida la compensación de los trabajadores y el cumplimiento de varias regulaciones gubernamentales. & # 8220I & # 8217 soy definitivamente la persona que hace las cosas aburridas, & # 8221 dice Carla, quien obtuvo su primer salario del negocio solo en 2005. & # 8220David & # 8217 es tan apasionado por la elaboración del vino, y él & # 8217 está tan al frente , hablando con la gente y mostrando los vinos. & # 8221

Su enfoque ahora es asegurar el financiamiento bancario para construir la bodega Westside Road, y la contratación de socios no está descartada. & # 8220 Nosotros & # 8217 tendremos que ser bastante creativos para resolver esto. Donde hay voluntad, & # 8217 hay un camino & # 8221, dice Carla. Ramey, característicamente, va al grano cuando habla de asumir una deuda por primera vez en muchos años: & # 8220 Solo queremos asegurarnos de no & # 8217t hacer nada estúpido & # 8221.

Ramey, de 6 pies 1 pulgada y luciendo una barba incipiente y anteojos con montura de alambre, tiene una voz grave y hombros anchos. Su estilo conversacional es franco sin ser didáctico, pero también tiene poca paciencia con la crítica, los enólogos o las técnicas que considera erróneas o fuera de lugar. Tiene pocas palabras, quizás nacido de una larga carrera al servicio de muchos maestros y estilos enológicos.

Tome vinos & # 8220infinados y sin filtrar & # 8221, una boga para muchos viticultores que buscan un estilo de vinificación más natural. Los dos no dependen el uno del otro, insiste Ramey. & # 8220Algunas de las gilipolleces que & # 8217 se han promulgado durante los últimos 30 años necesitan corrección, como sin definir, sin filtrar & # 8221, exhorta. En su propia bodega, no filtra, lo que podría eliminar los sabores y la textura que está buscando, así como los nutrientes necesarios para la fermentación maloláctica, pero refina los vinos, de manera inflexible.

& # 8220A veces hablo con enólogos que & # 8217t han recibido formación clásica y nadie les ha enseñado acerca de las multas, y me dicen: & # 8216Oh, no, no quiero multar. No quiero sacar nada del vino. De la forma en que describo los agentes clarificantes, es como usar un trozo de lana de acero fina de tres alturas en una silla de madera: no cambia la forma de la silla, la pule, la acaba, y esa & # 8217 es la manera de pensar acerca de estos agentes clarificantes muy tradicionales y suaves & # 8221, dice, como la caseína (de la leche), la cola de pescado y la bentonita, que están todas en su caja de herramientas.

En cuanto a las características que busca en sus vinos, es igualmente obstinado: & # 8220 Casi nunca describo un vino en términos de descriptores de sabor o aroma. Para mí, todo tiene que ver con la textura en el paladar: suave, sedoso. Me gustan los viejos tiempos cuando los franceses o italianos describían los vinos casi en términos de género o sexo: voluptuosos o delgados. Este vino es Audrey Hepburn, o este vino es Jayne Mansfield. Hombre, eso & # 8217s comunicativo. & # 8221

Ramey ha visto ir y venir las modas del Chardonnay de California. Se enfurece ante la persistente reacción contra los grandes y mantecosos Chardonnay de California, personificada por la tendencia ABC (Anything but Chardonnay) que saltó a la palestra a mediados de la década de 1990, no porque prefiriera esos vinos en sí, sino porque la razón de la desairarlos estaba fuera de lugar, dice, y se considera que la fermentación maloláctica es la culpable. Como resultado, el péndulo se balanceó dramáticamente para algunos enólogos, y muchos abandonaron el malo por completo.

& # 8220En el apogeo de los días de ABC, el malo tiene mala fama & # 8221, dice. Y la gente ignoraba por completo que todo el Borgoña blanco pasa por el mal, y la gente hablaba de maloláctica en el Chardonnay de California como si fuera un complot activista para hacer Chardonnay mantecoso. & # 8216 No puedo & # 8217t soportar el Chardonnay de California, me gusta Chablis, me gusta el ácido. & # 8217 Bueno, Chablis pasa por el mal & # 8221, señala, en referencia a los burdeos blancos más tersos y delgados.

Por su parte, Ramey culpa a los vinos exagerados al contacto excesivo del roble nuevo y la piel. Liderado por viticultores como él, que han retrocedido roble nuevo y están utilizando técnicas de extracción más suaves, California Chardonnay se ha revitalizado durante los últimos 10 años. Al principio, utilizó dos tercios de roble nuevo para sus vinos de un solo viñedo; ahora se ha reducido a un 25 por ciento. Hizo el cambio después de realizar un experimento que demostró que las barricas de roble más viejas, de hasta seis o siete años de edad, aún proporcionaban mucho sabor al vino, y de forma menos intrusiva que los niveles más altos de roble nuevo.

Ramey ve la acidez equilibrada como el sello distintivo de sus vinos y, de hecho, es un hilo conductor entre ellos. Les da la capacidad de envejecer, y él considera que se disfrutan mejor entre cinco y diez años después de la vendimia.

Para el futuro, Ramey dice que está empezando a jugar con Sonoma County Cabernet, y también habrá más Pinot Noir. Pero la nueva bodega es lo primero y más importante, y él piensa en la participación de sus hijos en el proyecto con una sonrisa en su rostro: Claire, de 28 años, se enfoca en la bodega y los viñedos Alan, de 26, está involucrado en el lado comercial.

Para Carla, un aspecto importante de la nueva bodega es que la familia podrá verse más a menudo. Con la configuración actual de dos edificios, a veces solo se encuentran de pasada y, finalmente, cenan juntos. & # 8220 Ha sido & # 8217 gratificante que los niños entren en el negocio con sus ideas y energía juveniles & # 8221, dice Carla. & # 8220Estamos & # 8217 muy emocionados de trabajar para que se construyan las nuevas instalaciones para que podamos estar todos en un solo edificio. & # 8221

Los Rameys son solo el tercer anglo dueño de la propiedad, conocida como Westside Farms, desde 1869. Incluye edificios de ranchos de la década de 1940 y un horno de lúpulo de la misma época, que será renovado para servir como sala de degustación y centro de hospitalidad. Hasta ahora, la lucha para construir la bodega ha sido agridulce: se necesitaron seis años para obtener los permisos de construcción de los funcionarios del condado, principalmente debido a la oposición de algunos residentes locales en Westside Road.

& # 8220La gente se muda a la región vinícola y luego construye una McMansion y no & # 8217t quiere tener una bodega como vecino, & # 8221 Ramey se lamenta. & # 8220 Ojalá fuera seis años más joven. No tengo la misma energía que tenía a los 62 años. Pero ahora estoy pasando cosas a los niños, agrega.

La familia está diseñando la bodega para manejar una producción de 60.000 cajas como cobertura para el crecimiento futuro. Quedará muy lejos de las 260 cajas de Hyde Chardonnay Ramey que hizo en su primera añada. Pero a pesar de todo, se ha mantenido firme en la visión de sus vinos y de su lugar en el mundo de la vinificación de California en rápida evolución.

& # 8220I & # 8217m un tradicionalista sin duda en términos de estilo de vino. Y cuando llegan todos los chicos nuevos y quieren romper las reglas, les digo & # 8216 Eso hicimos hace 30 años, y no funcionó, y lo ignoramos, & # 8221 Ramey. & # 8220No hubo goles ni límites al principio. Pero, de nuevo, no pensé que llegaría a 35.000 casos.


Las cinco botellas de Aldo Sohm del Alto Adige

J. Hofstätter Barthenau “Vigna S. Urbano” Pinot Nero

El nombre del profesor de química que se dignó por primera vez plantar pinot noir en el Alto Adige a mediados del siglo XIX, el Barthenau se cultiva en esa parcela de tierra original, que fue vendida a la familia Foradori en la década de 1940. “Siempre el buque insignia de Hofstätter, este es un estilo más rico de pinot. Es expresivo, pero no tan ácido como el Borgoña ni tan meloso como Sonoma ”, dice Sohm. "Ellos envejecen increíblemente bien".

Cantina Terlano “Nova Domus” Terlano Riserva

Aunque es una cooperativa, similar a la idea de un négociant, Cantina Terlano es conocida por producir algunos de los principales vinos de Alto Adige. Una mezcla de 60 por ciento de pinot bianco, 30 por ciento de chardonnay y 10 por ciento de sauvignon blanc, la "Nova Domus" es una cuvée elevada, dice Sohm. “Se fermenta en acero y roble, pero sin perder su identidad. Es realmente interesante y tradicional al mismo tiempo ".

Abbazia di Novacella Kerner

Fundada en 1142 por la Orden Agustina de Canónigos Regulares, la abadía de Novacella se encuentra en el valle del río Isarco y practica la agricultura ecológica. Es conocido mundialmente por sus blancos minerales crujientes, así como por su pinot nero, schiava y lagrein. "Tengo esto tanto en Le Bernardin como en el bar de vinos", dice Sohm. “Kerner es un cruce de trollinger y riesling. Podrías llevarlo a la playa y estarías totalmente bien ".

Alois Lageder “Löwengang” Chardonnay

Pasado Trento, en el pequeño pueblo de Magrè, en el sur de Alto Adige, Alois Lageder es una bodega biodinámica de 50 hectáreas. Uno de los primeros blancos de la región en ganar renombre internacional en la década de 1980, el Löwengang es “un chardonnay más potente, siempre uno de sus referentes”, dice Sohm. "Lageder experimenta bastante, y busca un poco de fermentación de la piel para obtener frescura".

Muri-Gries Lagrein

Muri-Gries, ubicado en un monasterio benedictino en funcionamiento, construido originalmente en el siglo XI, produce vino desde 1947. Es más conocido por sus lagreins, una de las uvas tintas autóctonas de la región. “Muri-Gries es realmente de la vieja escuela”, dice Sohm, sobre el grupo cuyos viñedos todavía son cuidados a mano por los monjes. (Sus vinos son elaborados por Christian Werth). "Este es un estilo de vino abundante y sabroso en el que no te sientes culpable de abrir una segunda botella".


Sonoma Wine Country: lugar de nacimiento del vino de California (video)

En CTV News, Leanne y yo hablamos sobre cómo los vinos californianos se encuentran entre los populares en la licorería. En este segmento, nos centramos en Sonoma.

Estamos de vuelta. Echemos un vistazo a ese mapa nuevamente para ver Sonoma.

Háblenos de Sonoma

  • Lugar de nacimiento del vino californiano, plantado en el siglo XIX por misioneros españoles
  • El buque insignia es Chardonnay
  • Juicio de París en 1976 - Chardonnay principalmente de Sonoma como este Chard que tengo

¿Qué otros vinos son famosos por Sonoma?

¿Cómo es el clima?

  • Clima mediterráneo, con veranos secos, inviernos húmedos
  • La característica definitoria es la línea de costa: 60 millas / 100 kilómetros de costa
  • La niebla marina mantiene las uvas frescas por la mañana, se quema
  • Las montañas separan la costa del valle: actúan como un horno, el aire caliente se eleva, aspira el aire fresco del océano que se encuentra debajo: días cálidos, noches frescas
  • Existen más tipos de suelo (31) en Sonoma que en toda Francia

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Natalie MacLean

El escritor de vinos más citado de Canadá

Natalie MacLean es editora del sitio web de reseñas de vinos más grande de Canadá, y publica cientos de reseñas de vinos cada semana para más de 160.000 miembros. Fue nombrada Mejor escritora de bebidas del mundo en los premios World Food Media Awards en Australia.

Natalie ha publicado dos libros con Random House, el segundo fue nombrado uno de los mejores libros del año de Amazon. Obtenga acceso a todas sus reseñas hoy convirtiéndose en miembro de su sitio.


Vino natural para principiantes: seis blancos y tintos ejemplares de California

Por cada gran vino que saca provecho de la locura del & ldquoclean wine & rdquo anunciando su bajo conteo de calorías y su amabilidad con una dieta cetogénica, hay una docena de enólogos a pequeña escala que elaboran calladamente vinos naturales aquí en California.

El vino natural carece de una definición oficial en los EE. UU., Por lo que cada practicante puede seguir un conjunto de principios ligeramente diferente, pero la filosofía se caracteriza en general por una agricultura sostenible y una mínima intervención en la bodega. La mayoría de los vinos naturales autoidentificados se fermentan con levadura ambiental, se embotellan sin filtrar y se someten a pocas adiciones o ninguna. Más recientemente, sin embargo, muchas empresas han estado capitalizando la jerga sin seguir la filosofía. Marcas como Avaline y Good Clean Wine han amplificado el ya creciente interés en el vino natural y mdash, pero también han provocado una considerable ira de los miembros de la comunidad del vino natural, que temen que algunas empresas estén difundiendo información falsa y aprovechando el trabajo que el real natural los enólogos han hecho.

El apodo sigue siendo un tema espinoso en ciertos círculos del vino. Algunos enólogos de California están en desacuerdo con la implicación de que solo ciertos tipos de vinos son "cuonaturales", como si el resto fuera industrial, químico, y a menudo señalan que los aditivos del vino permitidos legalmente no son dañinos para la salud humana. Eso es una discusión para otro día.

Pero dicho todo esto, si eres nuevo en el vino natural y quieres apoyar a los pequeños productores independientes y mdash en lugar de, digamos, Cameron Diaz & mdash, esta lista de vinos es un gran lugar para comenzar. Todas estas botellas son de California y, para mi paladar, deberían ser bastante atractivas para todos, ninguna de ellas es excesivamente & ldquofunky & rdquo o alienante. Y esta lista simplemente rasca la superficie de la larga lista de excelentes vinos naturales que ahora se elaboran en California.

Puede comprar cualquiera de estos vinos directamente en los sitios web de las bodegas y rsquo, o buscarlos & mdash y otros & mdash en una de las tiendas de vinos naturales de Bay Area & rsquos, incluidas Minimo, Ordinaire, Bay Grape y Punchdown en Oakland Tofino, Terroir, Ruby , Gemini, Verjus y Fig & amp Thistle en San Francisco y Vineyard Gate en Millbrae.

Vinos naturales para principiantes para probar Esther Mobley / The Chronicle

& bull Un blanco veraniego nítido y ultraligero: Et Alia Picpoul Blanc El Dorado Sierra Foothills 2019 ($ 26, 12.1%). Este vino proviene de Cara y Aaron Mockrish, que en su mayoría elaboran vinos con la etiqueta Frenchtown Farms, incluido el legendario Renaissance Vineyard en el condado de Yuba. Esta interpretación de Picpoul Blanc, una variedad asociada con France & rsquos Rhone Valley, es picante y lineal, que no siempre se encuentra en Picpoul. Es pedernal, sugiriendo pera poco madura y hierbas tiernas, con una calidad soleada y brillante que envuelve toda la boca.

Vinos naturales para principiantes para probar Esther Mobley / The Chronicle

& toro Un blanco que puede resistir la comida: St. Rey & ldquoSRV & rdquo Chenin Blanc Sutter Ranch Vineyard Clarksburg 2019 ($ 15, 12,36%). Craig Haarmeyer es uno de los grandes enólogos del área metropolitana de Sacramento, que trabaja con viñedos desde el condado de Yolo hasta las estribaciones de Sierra. Su SRV Chenin Blanc sabe a ensalada de frutas de verano y piensa en melocotón, melón y una generosa pizca de ralladura de limón. La acidez firme y deliciosa lleva el vino. Recientemente, mostraba una pizca de reducción y mdash ese olor a fósforos golpeados y mdash cuando se abrió por primera vez, pero déjelo unos minutos en el cristal y ese & rsquoll volará.

Vinos naturales de California para probar Esther Mobley / The Chronicle

& bull Una versión diferente de Cali Chardonnay: Flor & egravez & ldquoMoonmilk & rdquo Chardonnay Santa Cruz Mountains 2018 ($ 40, 11,8%). El nombre & ldquoMoonmilk & rdquo te pone en la mente correcta para el aroma de este vino, que tiene una calidad similar a la de los lácteos, algo así como un yogur natural picante. Busque notas ácidas de piña y salvia dulce, y no se preocupe por el efecto de rociado que muestra el vino cuando sirve la primera copa. En otras palabras, este esfuerzo del enólogo James Jelks no se parece en nada al estereotipado chardonnay californiano mantecoso al que podría estar acostumbrado.


Cinco alternativas al Chardonnay

En un sentido amplio, hay dos categorías de vino Chardonnay, encina y sin encina.

El Chardonnay de roble, que se envejece en barricas nuevas de roble, a menudo tiene una textura cremosa y, a veces, se describe como mantecoso. Es más atrevido y pesado que su contraparte sin pintar. No se puede tirar un corcho sin golpear una botella de Chardonnay de roble. Está en todas partes y se produce ampliamente en California, Francia y muchas otras regiones. Encontrará opciones desde los estantes de las tiendas de comestibles hasta las boutiques de vinos de alta gama. Combina bien con carne de cerdo y ricos mariscos.

La variedad sin cortar es más ligera, a menudo crujiente, mineral y refrescante. Chablis de Francia es la expresión clásica de este vino. Chablis puede ser bastante caro, pero abundan las opciones de California, Chile y otras regiones. Combina bien con ostras, mariscos más ligeros, sushi y pollo asado.

Chardonnay ofrece sabores y aromas de manzana, pera, limón y piña. Las versiones de roble también pueden tener toques de vainilla y caramelo.

Con todo un mundo de Chardonnay para elegir, es posible que desee quedarse con su uva favorita. Sin embargo, la diversificación de Chardonnay traerá opciones nuevas y emocionantes a su mesa.

Viognier es una excelente opción para los amantes de los Chardonnays de roble. Viognier se cultiva en varias regiones del mundo, pero se encuentra principalmente en el valle del Ródano de Francia. Es una uva temperamental y desafiante de cultivar.

Viognier combina bien con una variedad de mariscos, pollo asado y muchos platos asiáticos picantes.

Por qué es como Chard: También típicamente envejecido en roble, Viognier es con cuerpo y exuberante. Entonces, si te atraen los aspectos de textura de Chardonnay, es una transición suave. ¿Ves lo que hice ahí?

Por que es diferente: Donde el Chardonnay está dominado por los aromas y sabores de manzana y pera, Viognier abre un camino diferente. Los aromas de Viognier suelen ser florales y melocotón con sabores de mandarina, albaricoque y frutas tropicales.

Viognier de la región del Ródano puede ser caro, pero otras áreas ofrecen buenos ejemplos de $ 15 a $ 50.

El albarino se cultiva principalmente en Galicia, España y en partes de Portugal, donde se lo conoce como Alvarinho, pero se puede encontrar en varias otras regiones del mundo. Si le encantan los mariscos, es posible que no haya mejor opción que su vino favorito.
Es conocido por sus intensos aromas, sabores cítricos y un toque de salinidad. Predominan los sabores de limón, pomelo y melón.

Por qué es como Chard: Este es un vino para los amantes del Chardonnay sin mojar. Es un vino de cuerpo ligero, crujiente y ácido. Al igual que la acelga, tiene notas de limón y mineralidad que la convierten en una opción refrescante y limpiadora del paladar.

Por que es diferente: El albarino tiene un nivel significativo de terpenos, un compuesto aromático que puede dar al vino características herbales. Además, los hollejos gruesos de la uva pueden darle a este vino un ligero amargor en el final.

Se pueden encontrar excelentes ejemplos entre $ 15 y $ 30.

Garganega es una uva italiana cultivada en la región de Veneto. Si bien puede ser difícil de encontrar bajo el nombre de su uva, Garganega es también la uva principal de Soave, un vino blanco italiano relativamente común. También se cultiva en Sicilia con el nombre de Grecanico Dorado.

Combina bien con platos ligeros de pollo y pescado, sushi, pasta ligera con hierbas y quesos suaves.

Por qué es como Chard: Encontrarás algunos de los mismos sabores y aromas que un Chardonnay sin remover. Predominan la mandarina, el melón y el melocotón. También es de cuerpo ligero a medio.

Por que es diferente: Puede tener sabores y aromas de ralladura de naranja, almendra y hierbas que se apartan un poco del Chardonnay. Como Albarino, puede tener un indicio de salinidad.

Se pueden encontrar excelentes ejemplos de Garganega (Soave) por $ 10- $ 35.

Si alguna vez te has deleitado con una limonada helada en un caluroso día de verano, Torrontes puede ser para ti. Es fresco, ácido y tan refrescante como una zambullida en un río alimentado por un manantial en agosto.

Para ser más específicos, hay tres variedades de Torrontes, pero la uva en la que se centra aquí es Torrontes Riojano. Es la principal uva blanca de Argentina y se cultiva en la región norte de Salta.

Este vino deliciosamente aromático está ganando adeptos en todo el mundo. Sus sabores son limón, cítricos y melocotón.

Por qué es como Chard: Es de cuerpo ligero a medio. Torrontes comparte los sabores y aromas a limón. Similar a Chablis, puede tener una acidez poderosa.

Por que es diferente: Tiene robustas notas florales de jazmín, pétalo de rosa y madreselva con sutiles notas especiadas. A diferencia del Chardonnay, que puede ser adecuado para el envejecimiento, los Torrontes deben consumirse en uno o dos años.

Este vino es una ganga fría de $ 5 a $ 20.

Para nuestros propósitos aquí, estoy hablando de Riesling seco. Si nunca ha tomado Riesling seco, debería ir a buscarlo ahora mismo. Forget this article and go to the store. Seriamente.

Many people associate Riesling with sweetness, but there are plenty of dry options to be found. If you’re considering a bottle from Germany, look for the word “trocken,” which denotes a dry wine. There are also excellent examples to be found from Alsace, France, the United States, and Australia.

Riesling has aromas and flavors of lemon, lime, pear, honey, and apple. Curiously, it is also known for hints of petrol like aromas that come from a compound called TDN.

If you were dating Torrontes, Riesling would be the older and more sophisticated sibling that you secretly crush on.

Riesling (sweet or dry) pairs well with spicy dishes. If you’ve been looking to for that perfect companion to Pad Thai, look no further. It also goes well with pork, chicken, rich seafood, and soft cheeses.

Why it’s like Chard: Both the unoaked Chardonnay and the dry Riesling can be brightly acidic. The similarities kind of end there. If you’re thinking that Riesling seems like an odd choice to suggest as a replacement for Chardonnay, you not off base. They’re not that similar. I just really want you to try it.

Why it’s different: Apart from some lemon and acidity, it’s quite different in flavor and aroma.

You can find good Riesling from $10 and up.

You will note that I studiously avoided the obvious choices like Pinot Gris and Sauvignon Blanc. Most people are familiar with these options. Hopefully, I’ve offered at least one possibility that may not be as familiar to you.

The author holds WSET certifications in Sake, Wine, and Spirits. But mostly, I’m just an enthusiast of the deeply intertwined history of the human story and the relationship with alcoholic beverages over the millennia.


A new age for California white wines

2 of 9 Morgan Twain-Peterson who runs Compagni Portis checks the sugar content of the different variety of grapes in his vineyard in Sonoma Calif., on August 17, 2011. Audrey Whitmeyer-Weathers/The Chronicle Show More Show Less

4 of 9 Morgan Twain-Peterson who runs Compagni Portis checks the sugar content of the different variety of grapes in his vineyard in Sonoma Calif., on August 17, 2011. Audrey Whitmeyer-Weathers/The Chronicle Show More Show Less

5 of 9 Letizia Pauletto and Enrico Bertoz moved to California from Italy and now run a small wine label called Arbe Garbe in St. Helena Calif., on August 17, 2011. Audrey Whitmeyer-Weathers/The Chronicle Show More Show Less

7 of 9 Morgan Twain-Peterson who runs Compagni Portis in Sonoma Calif., on August 17, 2011. Audrey Whitmeyer-Weathers/The Chronicle Show More Show Less

8 of 9 Letizia Pauletto and Enrico Bertoz moved to California from Italy and now run a small wine label called Arbe Garbe in St. Helena Calif., on August 17, 2011. Audrey Whitmeyer-Weathers/The Chronicle Show More Show Less

The Compagni Portis vineyard could easily be overlooked, just another parcel astride weekend houses on the edge of Sonoma. But its 6 acres of gnarled vines hold the past, present and future of California white wine.

Here is a true curiosity, a vineyard that's virtually the last of its kind. Originally part of Agoston Haraszthy's old Buena Vista property, its white volcanic-ash-rich soils were most recently planted in 1954. Now farmed organically, it's an interplanted mix of grapes considered mostly historical - Green Hungarian, Trousseau Gris - in addition to Gewurztraminer and Riesling, all yielding less than a ton per acre in some years. Benevolent chaos rules each vine might be different from the next.

"It has always been here right in front of everybody's face," says Morgan Twain-Peterson of Bedrock Wine Co.

Twain-Peterson, son of Ravenswood founder Joel Peterson, shares the vineyard's fruit with high-profile vintners including Arnot-Roberts and Carlisle. Bucklin, Gundlach Bundschu and Ravenswood have also used it. That Compagni Portis attracts such interest is a sign of where California's winemaking momentum lies: white wine.

Reds are doing just fine, thanks. But a new generation of wines - call them the New Whites - are showing the best of California ingenuity, whether it's using little-known grapes with great potential in California soil, or overhauling cellar practices to make significant wines without obvious oak presence, or even reviving the tradition of blending to achieve distinct complexity.

What's the idea behind Compagni Portis' crazy quilt? The intentional interplanting of varieties provides not only character but also what Twain-Peterson calls "an insurance policy" - it limits ripeness in hot years and assures ample flavor in lean ones. The acidity of obscure Burger balances Gewurztraminer's plushness. All the fruit is harvested and fermented together. But you never know what you're going to get.

"It'll have a little bit of a personality from year to year," says Duncan Meyers of Arnot-Roberts.

The concept is old hat in the "mixed blacks" of heritage red blends. But "mixed whites" are far rarer. Indeed, this is the only North Coast site where vineyard hounds like Twain-Peterson have been able to locate such a diverse mix.

That said, there's the nearby Casa Santinamaria vineyard, thought to be a 1905 planting of Semillon that went into an outstanding bottling from Saxon Brown. Except Twain-Peterson says he has yet to find true Semillon there instead there's Muscadelle, Chasselas, Palomino and more. And high up in Louis Martini's famous Monte Rosso vineyard, an 1886 planting of Semillon includes scatterings of white Colombard and Chasselas. Apparently the white vineyards of the past were hardly uniform.

But don't forget that varietals took hold in California only in the 1950s. White wine was more likely to be labeled as Hock or Rhine Wine, even Chablis. Those remain even today. While we discuss the fineries of Chardonnay or Riesling, millions of cases of Rhine wine and Chablis are still made in the San Joaquin Valley, built on a foundation of simple grapes like French Colombard or Burger, often harvested at up to 20 tons per acre. The long-established Almaden brand, now owned by the Wine Group, sold $2.35 million of Rhine wine from May through July, and $1.5 million more of Chablis.

Blends, then, have long defined California's legacy. Modern supermarket versions like Big House White attract a wide audience. Up the chain, so do wines like Caymus' Conundrum. The freedom in combining white grapes is irresistible.

"This," says Twain-Peterson, "is like winemaking catnip."

Inspiration from Italy

The trick with modern blends is to maintain the best qualities of white wine - balance and food-friendliness - in a serious context. Remember that mixed whites have made an impact elsewhere in the world. White field blends have good precedent in Alsace, where vintner Jean-Michel Deiss controversially interplanted top vineyards to highlight the site over any one grape. Estas vins de terroir fetch more than $40 a bottle.

But few places have become better hubs of white wine innovation than the northern Italian region of Friuli. In turn, Friuli is now inspiring innovation in California.

For one, credit the planting of Friuli's Ribolla Gialla grape by industry veteran George Vare (see sfg.ly/bzhxWu), who has doled out his fruit as a seed grant of sorts for pioneering winemakers intent on making profound white blends.

So there's the Napa Valley white made by vineyard consultant Steve Matthiasson, which combines elements of Bordeaux (Sauvignon Blanc, Semillon) with the high-energy profile of Ribolla Gialla and the almondy nuance of another Friulian grape, Tocai Friulano.

Then there's the Massican label, run by Dan Petroski, who makes wine for Larkmead (see sfg.ly/ngkrNs). His Gemina blend pairs the flesh of Napa Chardonnay with the twang of Ribolla, while his Annia is dominated by the floral aromas of Tocai Friulano (or whatever it is) and Ribolla.

And there is Arbe Garbe, run by Friulian natives Letizia Pauletto and her husband, Enrico Bertoz. The two have launched a shadow campaign to revive the fortunes of Pinot Grigio. Their 2009 Arbe Garbe white, mostly sourced from Saralee's Vineyard in Russian River Valley, is dominated by this grape, along with some Tocai Friulano (again) and Ribolla.

If most Pinot Grigio is insipid - point a finger at Santa Margherita - Arbe Garbe's interpretation is memorable. It is soaked on its skins for more than a day - a popular method of gaining flavor and texture that has become a hallmark of the New Whites - and fermented in neutral oak. Consider it an homage to soulful Italian versions of that grape from producers like Jermann (where the two worked as harvest grunts).

"You have these beautiful examples, but they turn them into cash cows," says Bertoz, associate winemaker at St. Helena's Flora Springs. "There's something to be said for the fate of Pinot Grigio in Italy and the fate of Sauvignon Blanc in the U.S."

Wider choice of grapes

Blends are only part of the New Whites story. Even among varietal whites, there is a push for diversity that will put a dent in the tyranny of Chardonnay.

Albarino, originally from Spain, is on the verge of a California breakthrough. In addition to specimens like those from the Central Coast's Verdad, there's also Abrente, a new Napa effort from Twain-Peterson and Michael Havens, who arguably pioneered the variety here.

Back to those workhorse grapes, there's even a move to resurrect the fortunes of French Colombard. Despite being ignored by modern drinkers, this remains California's second-most-planted white grape, with nearly 25,000 acres - almost entirely in the San Joaquin Valley.

So Yannick Rousseau was thrilled to find 35-year-old Colombard, sourced from fifth-generation grower Butch Cameron, in the relative cool of Russian River Valley. Rousseau, formerly winemaker at Mount Veeder's Chateau Potelle, has more respect for the grape than most: He's from Gascony, in southwest France, where the grape is manifest, and he saw it treated with care at estates like Domaine Saint Lannes.

Cameron's Colombard survived because it was sold to Korbel and more recently bulked up a Sonoma winery's Chardonnay. Now Rousseau buys it for $800 a ton, far above the state average of $242.

"In 2008, when I did my first vintage, my wife said, 'You're crazy to make Colombard,' " he recalls.

Crazy or not, he treats it with care: soaking grapes on their skins for up to nine hours to create nuance in a typically characterless grape. He ferments a bit in neutral oak barrels and stirs the wine's lees (solids remaining from fermentation) to create a richer mouthfeel. The result meshes the vivacious, lemony quality the grape can display in Gascony with more serious weight. Which might be why Rousseau is hunting for more fruit, even hoping to tap old Colombard vineyards farther inland.

"I don't think it was properly made or respected as a variety," he says. "So that's my mission."

The grape roster just expands from there. Just witness Matthew Rorick's Forlorn Hope label.

Rorick uncovered the aromatic Torrontes grape in Lodi and vibrant Verdelho from the Sierra foothills, perhaps that region's next great white hope, along with an Amador County specimen of the Italian white Greco. There's also his Nacré, Semillon from old Yountville vines, which at 11 percent alcohol pays homage to Australia's taut Hunter Valley specimens. (After an hour to unwind, his 2008 was a perfect foil for oysters.)

Rorick, who served in the Navy before studying wine at UC Davis, wants to go back to the future. As we discussed his cellar approach - no acid or yeast added, and just a touch of the preservative sulfur dioxide - he handed me a copy of Emmet Rixford's 19th century text "The Wine Press and the Cellar." It's how he celebrates a diversity of grapes that, frankly, might have been better appreciated when Rixford wrote his book in 1883.

"All the regions in California are totally different, and it's never made sense to me that California vineyards should grow Cabernet and Chardonnay and Sauvignon Blanc everywhere," Rorick says.

Revising an old favorite

Not all New Whites need be so radical, as the evolving fortunes of Sauvignon Blanc demonstrate.

While that grape has been the victim of endless dumbing down, it has also become a laboratory for some of California's most innovative winemaking. Today there are serious examples made not in the oak-driven style that gave us Fumé Blanc, but with less intrusive techniques that reveal a cellar avant-garde (see story, page G7).

Take the version made at St. Helena's Spottswoode, where Sauvignon Blanc has been a strong analogue to its Cabernet for years. (Credit is due to owner Mary Novak, who prefers white wine.)

Rather than rest on the reputation of Napa Valley's Sauvignon Blanc, Spottswoode crosses county lines to get more complex flavors - tapping not only Napa sites like Hyde and Tofanelli but also Sonoma Mountain's Farina vineyard.

Once grapes are pressed, a bit of alchemy begins. Most are fermented in barrel - but don't be deceived into visions of oak. Nearly 70 percent actually goes into small stainless-steel barrels. These can have a big advantage over steel tanks: They put far more wine in contact with its lees, resulting in a richer texture without oak flavor or quite the same exposure to oxygen that old wooden barrels provide - although a small portion is fermented in oak. Occasionally stirring those lees further enriches the texture.

The technique was devised in the mid-1990s by Pam Starr, Spottswoode's then-winemaker, along with Selene's Mia Klein and Francoise Peschon, former winemaker for Araujo Estate. All three wanted the benefits of a barrel without adding wood flavors - as a way, as Starr puts it, "to banner how delicious the fruit is on its own."

But the real inspiration here lies farther afield - in the Loire Valley, where Didier Dagueneau used the base material of Sauvignon Blanc as fodder for experimentation with long cigar-shaped barrels and extra flavors derived from grape skins. Indeed, the top wines of Pouilly Fumé and Sancerre have become a template for ambitious California Sauvignon Blanc, including the Au Naturel bottle from Brander in the Santa Ynez Valley.

That final 10 percent of Spottswoode's white? It goes into concrete "eggs," convex fermentation vessels that have become the state of the art for building texture without adding the flavor of oak.

All this contributes to what Spottswoode winemaker Aron Weinkauf describes as "California's effort at being California" - celebrating bold fruit flavors of citrus and nectar without the mask of new wood that hampers most spendy Sauvignon Blanc. The $36 price tag, while steep, shows how serious the business of white wine has become.

"Over its five-month life, more work goes into the Sauvignon Blanc than goes into the Cab," Weinkauf says.

Thus the lesson of the New Whites: made as seriously as the best reds, and meant to be taken just as seriously.

-- How they're made on G7 -- Tasting notes on G8

What's up in the cellar? Steel, eggs

White winemaking in California used to fall into two camps: simple efforts made in steel and released young, and elaborate barrel fermentations - usually for Chardonnay - devised to impart unctuous texture and oak flavor.

The world is more complex now, and much of the cellar innovation is directed toward white wine, harnessing new improvements to old-fashioned techniques instead of high-tech tinkering.

Consider stainless steel barrels, which increase the ratio of solids to liquid in fermenting wine. Their use began around 1994 with three winemakers - Pam Starr, Mia Klein and Francoise Peschon. They found steel barrels with oak inserts could add wood flavor without having to buy a new French barrel.

"We didn't want the wood, and that's how we ended up getting the stainless barrels," recalls Starr.

It allowed white wine - Sauvignon Blanc in this case - to gain far more texture than it would in a large steel tank, but without the influence of wood.

The steel still allows winemakers to stir up the solids, or lees, to enrich mouthfeel, a technique that helps give Chardonnay its "buttery" character. Starr went the other direction: putting the wine through a long, cold fermentation and letting it rest untouched all through the winter, slowly building character - a technique she finessed after meeting Loire pioneer Didier Dagueneau in the 1980s.

Steel barrels, at about $800 each, are less expensive than much oak - and easier to reuse.

But there are more radical concepts at play. The current gadget du jour is the concrete egg pioneered by the French firm Nomblot. It can add more texture to wine than the use of steel, in part due to a convective shape that keeps the wine churned up during fermentation. Opinions are mixed, although a newer model made by Sonoma Cast Stone is gaining attention.

At Spottswoode, eggs are occasionally stirred to churn up the lees, but winemaker Aron Weinkauf keeps a close watch to make sure that intense mouthfeel doesn't tip to a syrupy side.

"I look for density of character," he says. "That's not necessarily viscosity."

Concrete in general has become popular for California whites, whether in large tank or small vessel, for its ability to add a subtle richness without wood influence or the austerity of a steel tank - although there are concerns about the wine's acidity eroding the cement.

The next logical step is a small concrete barrel, already being produced by Paso Robles' Vino Vessel. And while clay amphorae have gained popularity for skin-fermented white wines from Italy, Enrico Bertoz of Napa's Arbe Garbe label is keen on a pyramid-shaped concrete vessel that could reduce the volume of wine directly exposed to grape skins, providing a more subtle effect.

That process of soaking white wine on the grapes' skins might be the most fashionable choice of all nowadays. After an extended soak the wine falls into a category popularly called orange (see sfg.ly/htLR4L), but some white winemakers are using the technique for a day or less, which subtly adds flavor and texture without profoundly changing the wine. This follows from some producers in Italy's Friuli, who prefer a less dramatic use of skin contact than their counterparts.

Friuli, along with the Loire, is a frequent source of inspiration for new California whites. But not all inspiration flows that way. Bertoz recalls that Friulian vintners Mario Schiopetto and Livio Felluga both started using stainless steel for aging after witnessing its popularity in the United States.

A taste of the New Whites

2010 Matthiasson Napa Valley White Wine ($35, 12.5 percent alcohol): This latest co-fermented edition is an infant, showing its oak and the reticence of recent bottling. Subtle and focused, with chive, key lime, orange peel and ripe pear. Give it six months to flesh out.

2010 Spottswoode Napa-Sonoma Counties Sauvignon Blanc ($36, 14.1%): A mix of six vineyards in two counties includes a dose of the Sauvignon Musque clone and Semillon, fermented in a variety of vessels (see story, Page G7). Acidity from a lean vintage plays counterpoint to dense favors of lemon, vanilla and apricot tart.

2009 Arbe Garbe Russian River Valley White Wine ($26, 14.5%): Pinot Grigio, briedly soaked on its skins before going into neutral oak, dominates the '09. (The 2010 adds in a dose of Malvasia.) A woodruff-like green note surfaces amid bright citrus oil, pear and tangerine. Acidity adds an edge to its viscosity. Seamless and profound.

2010 Forlorn Hope Que Saudade DeWitt Vineyard Amador County Verdelho ($24, 14.1%): Newly bottled, here's more evidence of this Portuguese grape's fondness for the Sierra foothills. Distinct aromas of nori and pear. Lots of tangerine and apricot, with a limpid texture that adds weight to the grape's lime-rickey tartness.

2010 Bedrock Compagni Portis Vineyard Heirloom Sonoma Valley White Wine ($20, 14.4%): Fermented with indigenous yeast in neutral oak and steel barrels, Morgan Twain-Peterson's interpretation of this field blend is notably ripe, with Gewurz-like clove overtones. Sweet flavors of lychee, peach and Creamsicle, with herbal touches (thyme, chervil) that add complexity.

2009 Arnot-Roberts Compagni Portis Vineyard Old Vine Sonoma Valley White Wine ($35, 13%): Arnot-Roberts' interpretation of Compagni Portis is a counterpoint to Bedrock's - nervy and bright. Very complex, with orange blossom, greengage plum, ginger, lanolin, ripe pear and green almond. Keeps drawing you back to the glass. Keep an eye for the 2010 version.

2010 Y. Rousseau Old Vines Russian River Valley Colombard ($17, 13.2%): The texture here is unexpected - edgy enough for oysters, but versatile enough to put with a summer corn dish. Mandarin peel, fern and a slight honey touch all come through, but a steely presence helps balance the pretty, ripe fruit. Wonderfully done.

2010 Massican Gemina Napa Valley White Wine ($30, 14%): While Dan Petroski's Annia blend is more unique, this mix of Chardonnay (80%) and Ribolla Gialla is a plusher counterpoint. Aged in neutral oak, it brims with Chardonnay's pear-tinged fruit, plus green melon, thyme and Ribolla's electric acidity, which adds a pleasing bite.

2010 Wind Gap Fannuchi-Wood Road Vineyard Russian River Valley Trousseau Gris ($21, 13.2%): This grape was once popular as Grey Riesling, and Pax Mahle's latest version highlights the textural power of concrete eggs. Intense and tangy, yet opulent and almost chewy - like Meyer lemon rind. Mineral, apple and ripe apricot fruit.


Wine with Food: Aged California Chardonnay| Pairing Tips

The deep golden hues of well-aged California Chardonnays are tantalizing sugges­tions of the fragrant tastes that follow. This varietal of grape, and the wine our California vintners have produced from it in the last 15 years has begun to threaten the foundations of the traditional source of Chardonnay. The winemakers of Burgundy are sitting up and taking notice.

The creations of the Barons of Burgundy are being matched and surpassed by California labels such as: Chateau Montelena, Stony Hill, Joseph Phelps, Raymond, Villa Mount Eden, Guenoc, Stags Leap, Hanzell, Heitz, Bacigalupi, Chappellet, Firestone, Alexander Valley, Chateau St. Jean, Spring Mountain, Far Niente, Gundlach Bundschu, Freemark Abbey, and many others.

Unlike many other white grapes, the Char­donnay grape can produce a wine that has ageing potential. When vinified with that objective in mind, and aged in oak, it pro­duces a wine that changes dramatically in a period of five years. In fact, the difference bet­ween young and aged Chardonnay is much wider than most other grape varieties that have ageing ability. The cellaring conditions should be optimum, and the wine should be tracked.

So what do you do with a bottle of fine California Chardonnay that you have watched over closely, aged, and feel is ready? (Or maybe somebody has given you a bottle with that pedigree.)

“Drink it of course!” is the obvious answer. The clue to this decision is the word “ready”. Despite the fact that a few people like to age their Chardonnays similar to their red wines, the optimum time for most California Char­donnays is somewhere between the fifth and eighth year after the vintage date. Anything over that, the wine is on its way over the hill (unless the ageing has been at the lower end of the temperature scale. constant, and undis­turbed. With the latter conditions, a longer ageing time is possible).

When a bottle of aged California Chardonnay is “ready” it is a treat. To bring out the best in taste sensations, it should be accompanied with special food to complement it. Here is one suggestion: Serve it at a late snack, or supper type event. Maybe an after show repast. Some mild cheese and french bread, or cold roast chicken (not fried or barbecued). Avoid dominant flavors that might over­shadow the wine. You will experience the best flavors from the wine tempered with the food. Serve the wine slightly chilled, but not too cold. Otherwise you will loose the delicate nuances.

Another suggestion is to serve it with your fish course at a multi-course dinner, or with a fish entree at a simpler dinner. In either case I suggest a poached white fish, red snapper or turbot, and maybe use some of the wine for poaching! In my opinion, this is the ultimate accompaniment for that great aged Chardonnay fragrance and balsamic, incense-like com­plexity that some develop. The light fish tends to take and balance that bold wine, trim it down a little, and add a dimension that says “I am made for you!”

I do get carried away, when I think of some of the glorious aged Chardonnays I have been served.

For those who want to be purists, and serve an aged Chardonnay alone, as an apperitif or as an afternoon wine, I say: “Reconsider! If any one wine is made to go with food, it is an aged Chardonnay. Use a young Chardonnay to serve solo.” I find an aged Chardonnay too overpowering alone, and in fact I feel that way about a young or unoaked Chardonnay. I think they are all just much better with food.

The question of “ready” should be addres­sed. What is ready? How do you determine it? Pages can be written on this. A wine is ready when it has developed its optimum flavor and complexity changes, and when more ageing will cause it to start going downhill in these attributes. This is a subjective decision on your part, and an objective decision on the part of an educated consensus. You deter­mine this by tracking the wine. You taste a bottle every so often (usually every six mon­ths) and keep some cellar notes.

Were you ready for this? If you were not, just follow the Kalemkiarian First Maxim on Wine: drink what wine you enjoy, the way you enjoy, even if you have to mix it as a spritzer!


Chardonnay

The Stylized Workhorse

Chardonnay first appeared in viticultural reports from the 1880s as “Pinot Chardonnay.” A century or so later, soon after Chateau Montelena Winery wowed the world at the historic 1976 Judgment of Paris, American consumers would crown the grape as queen of California. And today, despite stylistic swings from lean to rich to racy, the rise of an “Anything But Chardonnay” (ABC) revolution and increased interest and acreage for a diverse range of alternative white-wine grapes, Chardonnay still shows no signs of relinquishing that throne.

From the cool coast and the warm Central Valley up through the Sierra Foothills, there were nearly 94,000 acres planted to Chardonnay in 2017. The state’s second-most planted grape, Cabernet Sauvignon, trailed by more than 1,500 acres. Approximately 614,500 tons were crushed that year, around double the amount processed in 1996.

Chardonnay is the best-selling wine in the U.S. In 2018, it accounted for almost 20% of all table wine sold in stores. And as a single bottling, Kendall-Jackson’s Vintner’s Reserve Chardonnay crosses more Americans’ lips than any other wine.

The dominant Chardonnay regions are Sonoma County, particularly the Russian River Valley and Sonoma Coast, and the Central Coast, which includes Monterey County, Edna Valley in San Luis Obispo County and Santa Barbara County, home to the Sta. Rita Hills and Santa Maria Valley.

Few know these territories better than Randy Ullom, who’s made Kendall-Jackson Vintner’s Reserve for the past 27 years.

“It’s just cool, coastal fruit,” says Ullom of the statewide cuvee. Total production on the Vintner’s Reserve is more than two million cases, with 95% of the wine barrel-fermented in small lots.

Ullom sources grapes from throughout the state, which gives him perspective on regional characteristics. From Mendocino, he gets crisp green apple, while from Sonoma and the Russian River Valley, more ripe red-apple tones are apparent.

Carneros, says Ullom, presents more pear and some viscosity, and Monterey imparts lemon and lime notes, while Edna Valley and Santa Barbara provide huge bursts of tropical flavor. The Santa Maria Valley delivers more viscosity, he says.

“There has never been a better time and a better price than to drink great Chardonnay in America than right now,” says Jim Clendenen, who’s made Chardonnay in Santa Barbara County since 1978.

Clendenen founded his brand, Au Bon Climat, in 1982, after working a series of harvests both home and abroad. It was in Burgundy that he learned to make the wine in a leaner, more mineral driven style. He’s never wavered from a philosophy to make wine with “elegance, finesse and longevity,” even when tastes shifted toward more oak and less acid.

The oaky style came about in the early 1990s, when praise for buttery Chardonnays influenced a generation of winemakers and consumers. It also fired up the haters, which powered the ABC movement toward other white wines. Though oaky styles persist, the overriding trend is back toward freshness, with higher acidity and lower alcohol.

“In the development of Chardonnay in California since [my first vintage in] 1978, I’ve seen two things,” says David Ramey of Ramey Wine Cellars in Sonoma. “One is a march to the coast. People came to realize that Chardonnay made better-tasting wine in cooler climates. The other is the rise of the Burgundian method.”

Most modern winemakers proclaim affinity for classic Burgundian techniques, such as harvesting while grapes are a little less ripe, fermenting in barrels with native yeasts, aging on lees and allowing full malolactic fermentation.

Greg Brewer appreciates both rich and lean expressions of the grape. He makes bolder Chardonnay for Brewer-Clifton and stripped-down versions for Diatom, both labels he co-founded and for which he serves as winemaker, but he believes that the grape’s staying power and broad likability is due to its “varietal humility.”

“I see it as a skeletal thing, an empty canvas,” says Brewer. “All of the aesthetics are beautiful, if people see them that way.” -Matt Kettmann

Lynmar 2016 Monastery Chardonnay (Russian River Valley) $55, 98 points. Salty, briny and beautifully spicy, this wine offers full-bodied richness that’s completely in balance and remarkably memorable on the palate. Everything is well integrated, from the entry to the long, lingering finish. Editors’ Choice. —Virginie Boone

Au Bon Climat 2015 Nuits-Blanches au Bouge Chardonnay (Santa Maria Valley) $40, 95 points. Rich aromas of sandalwood, cinnamon, brioche French toast, vanilla and nutmeg make for a lush and attention-grabbing entry to this bottling. There’s great cohesion of those spices on the palate, alongside a bright lemony streak that cuts through the white peach and Marcona almond flavors. —M.K.

Grgich Hills 2015 Estate Grown Chardonnay (Napa Valley) $43, 95 points. This divine and complex white delivers tones of almond paste, sea salt, lime and tangerine that are balanced by fresh, vibrant acidity. This is a well-balanced, food-friendly wine that impresses from start to long finish. Editors’ Choice. —V.B

Chamisal Vineyards 2016 Califa Chardonnay (Edna Valley) $50, 93 points. Soft and mellow yet very classic and inviting on the nose, this bottling offers aromas of poached white peach, buttered brioche, honeysuckle and oak on the nose. That oak looms over the sip but in a balanced manner, giving savory, smoky roundness to the butterscotch, clove and fresh lemon flavors. —M.K.

Le P’tit Paysan 2017 Jacks Hill Chardonnay (Monterey County) $22, 92 points. This bottling by Ian Brand always packs bang for the buck, but he really nailed it in the 2017 vintage. Clean and delicate aromas of Asian pear, lemon rind and edgy chalk lead into a racy, crisp and tightly wound palate. Flavors of grapefruit, nectarine, blanched almond and sea salt are delicious. Editors’ Choice. —M.K.

La Crema 2016 Chardonnay (Anderson Valley) $35, 92 points. This is a serious and sophisticated wine that is full bodied, luxurious in its pear and honey flavors and smooth and mouthcoating in texture. Tasty nuances of vanilla, toasted almonds, and lemon cream emerge on the palate and linger long on the finish. —Jim Gordon

More Wines to Try

Ramey 2016 Chardonnay (Fort Ross-Seaview) $42, 96 points. Hazelnut and stony minerality combine seamlessly in this full-bodied and structured wine, with steely, lively flavors of lemon peel and tangerine. Editors’ Choice. —V.B.

Williams Selyem 2017 Unoaked Chardonnay (Russian River Valley) $39, 95 points. This wine shines in fresh flavors of tangerine and grapefruit. Bright acidity lends structure to the light-bodied palate, giving it an elegant and lasting impression. —V.B.

Thomas Fogarty 2016 Damiana Vineyard Chardonnay (Santa Cruz Mountains) $62, 95 points. From a vineyard planted in 1978, this bottling starts off quite subtle, with white flowers, lemon rinds, nectarine and wet white-rock aromas. The palate is extremely tense and chalky, with white flower, Asian pear and a light brush of vanilla. Drink now through 2036. Cellar Selection. —M.K.

Hanzell 2017 Sebella Chardonnay (Sonoma County) $29, 94 points. The winery’s stainless-fermented white is so good and such a value for the quality that it cannot be recommended highly enough. Licorice, anise and green apple combine around a steely core of crisp acidity and lengthy balance that impresses from start to finish. Editors’ Choice. —V.B.

Fess Parker 2017 Ashley’s Chardonnay (Sta. Rita Hills) $40, 93 points. Tangy lime and grapefruit aromas cut through the prominent sense of oak on the nose of this bottling. The palate is extremely crisp, framed by laser-sharp acidity and tense tannins, offering flavors of lemon peel, kumquat and more citrus. —M.K.

Matchbook 2017 Estate Bottled Old Head Chardonnay (Dunnigan Hills) $15, 90 points. This medium-bodied wine is subtle on the nose, but opens up on the palate to rich fruit and spice flavors that coat the tongue. It is balanced toward the soft side, but with underling acidity to balance the richness. Best Buy. —J.G.


Weed Cellars Prosecco 187mL

NAPA VALLEY "STAG'S LEAP" PROPRIETARY RED WINE

A good example of how a Central Coast Chardonnay can present an excellent fruit- to-acidity balance. Packed with banana, stewed apple and tropical guava, this wine keeps the taste profile in line with elevated acidity, ensuring the wine doesn’t build on the tongue. Great structure. - 91 Points.

Earthy forest floor, cinnamon with juicy, ripe cherry and just a hint of nutmeg make this the perfect pairing companion. Keep this versatile wine on hand over the holidays, including your Thanksgiving table. - 92 Points.


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